Rezension 1950er-Hongkong-Memoiren: Gweilo, von Martin Booth (2004, US-Titel Golden Boy) – 7 Sterne – mit Kritikerstimmen

1952 kommt der Engländer Martin Booth als Siebenjähriger mit seinen Eltern nach Hongkong und bleibt drei Jahre. Er erkundet die Straßen allein und ist bald mit vielen Händlern und Dienstboten befreundet. Er testet Knallfrösche und gebratene Käfer. Alle sind nett zum kleinen Martin, auch weil sein blondes Haar Glück verspricht.

Booth (1944 – 2004) beschreibt Hongkong als gefahrfreien, großen Abenteuerspielplatz voll freundlicher Menschen, mit denen er auf Englisch oder Kantonesisch reden konnte. Er stellt Gerichte und Straßen genau vor und schildert viele Begegnungen in Kurzportraits. Booth lebt meist mit seiner Mutter zusammen, während der Vater im Koreakrieg oder im Büro ist.

Booth erzählt über 366 Seiten plus Glossar, doch die einzelnen Episoden beanspruchen kaum mehr als zwei oder drei Seiten. Manche Aspekte kehren jedoch viele Seiten später wieder.


Der erfahrene Autor Booth erzählt sehr flüssig und gekonnt, mit Sinn für markante Sätze und Aufbau einer Geschichte; man fühlt sich sofort nach Hongkong versetzt. Ton und Blickwinkel sind sympathisch jungenhaft, doch nie zu kindlich; tatsächlich erscheint Booth mit seinem unermüdlichen Forscherdrang eher frühreif. Die Sprache ist nur momentweise zu altmodisch oder eitel adjektivverliebt. Booth liefert viele interessante Kurzportraits, doch genauer lernen wir nur ihn und seine Eltern kennen.

Der Mutter schreibt Booth viele herrlich trockene Sprüche zu, ihr Leben mit vielen chinesischen Freunden kommt jedoch zu kurz. Der Vater ist immer selbstmitledig, selbstgerecht und alkoholgeneigt. Die Konflikte zwischen den Eltern und Booths eifernde Parteinahme für die Mutter stehen als Fremdkörper im Buch.

Dass Booth den Vater aufdringlich schlecht darstellt, berührt unangenehm. Möglicherweise hat Booth einige der vielen starken Szenen und Zitate nicht erinnert, sondern er- oder nachempfunden; aber es klingt nie unwahrscheinlich und stört darum wenig.

Vergleich mit anderen Hongkong-Büchern:

Insgesamt ist Gweilo (Kantonesisch für weiße Fremdlinge; US-Titel Golden Boy) eine liebenswerte Lektüre, wenn auch vielleicht mit zu wenig Schärfe (abgesehen vom Konflikt der Eltern) und zu nostalgisch verklärt. Ihr fehlt das gewisse Etwas von Hongkong-Büchern wie Kowloon Tong, Alle Herrlichkeit auf Erden (engl. A Many-Splendoured Thing) oder The Monkey King – auch wenn Booth das Leid der in Hongkong nach Krieg und Mao Gestrandeten häufig anspricht.

Martin und seine Eltern leben lange in einem Hotel, in dem auch Freudenmädchen arbeiten und ein einsamer Weißer wohnt – das erinnerte mich an die Hongkong-Geschichte Suzie Wong (die Booth kurz erwähnt). Der Koreakrieg spielt bei Booth wie auch in Alle Herrlichkeit auf Erden eine Nebenrolle.

Im Vergleich zu den genannten Büchern schildert Booth Hongkongs Vielfalt als etwas liebenswerter, auch wenn er nie Vollständigkeit zum Ziel hat. Im Kapitel über die Anreise beschreibt Booth auch das Leben auf dem P&O-Dampfschiff interessant. Diese Gesellschaft erscheint etwa auch bei W. Somerset Maugham, Richard Francis Burton, vermutlich auch bei V.S. Naipaul, Joseph Conrad und vielen anderen britischen Hot Country-Autoren; die genaueste Darstellung liefert jedoch Booth.

Nicht zu kindlich:

Obwohl Booth aus seiner Grundschulzeit erzählt, ist der Inhalt nicht zu kindlich. Mit viel interkultureller Neugier streift Booth durch unterschiedlichste Viertel – einschließlich dem ihm verbotenen Kowloon Walled City, wo er sich mit Mafiosi anfreundet. Booth schreibt auch Kurzportraits vieler in Hongkong Gestrandeter, Europäer ebenso wie Asiaten, vor allem Festlandchinesen. Diese Portraits hätte er vertiefen sollen, um dem Buch mehr Substanz zu geben (über den Verrücktesten aller Gestrandeten schrieb Booth das separate Buch Hiroshima Joe).

Auch über die Entwicklung der Mutter hätte man gern noch mehr gehört: Joyce Booth ist genauso neugierig auf die fremde, neue Welt wie ihr Sohn, sie belegt Kurse für Kantonesisch und chinesische Kultur; der Vater interessiert sich nur für Pink Gin und Schlaf nach Feierabend. Martin Booth und Mutter kehrten später dauerhaft nach Hongkong zurück.

Vielleicht hatte Booth aber auch nicht mehr die Zeit, spätere Hongkong-Erfahrungen oder das Leben seiner Mutter genauer zu beschreiben: Wie er im Vorwort schreibt, begann er 2002 mit der Niederschrift von Gweilo, als er schon mit einem unheilbaren Gehirntumor diagnostiziert war.

„Madly, totally in love with Hongkong…“ – die Kritiker:

New York Times:

It documents three happy years spent in a place — British Hong Kong — that no longer exists. Martin’s parents also belong to a vanished time, raising him by genteel neglect… He makes friends with the hotel staff members, Ching, Ah Kwan and Ah Kee, whose speech the author renders, regrettably, in deplorable phonetic pidgin: the Chinese characters in this book say things like „v’wy lautee boy“ and „plentee luckee“ and „lo p’oblum, missee.“… His greed for experience is the book’s greatest asset. He gets everywhere and sees everything… His observations are marvelously detailed, if sometimes suspectly so. His ability to recall each gear change performed by his father on a drive up the Peak is one thing — small boys often have peculiar abilities in this field. The verbatim recollection of conversations is a different matter. But total recall has, it seems, grown intrinsic to the genre… IT is true that most of the quoted speech in Booth’s book belongs to his parents, who are what used to be known as „characters“ and so tend to say memorable things… For all its sweet enthusiasms, this is not a perfect book… The clichés fall like packages dropped from the arms of a man racing to deliver his experiences, but the information makes it through intact.

Washington Post:

Martin and his mother fell madly, totally in love with Hong Kong. They were there for only three years, but that was enough time for the place to work its way into their hearts, and when Ken Booth was called back to England, mother and son vowed that they would return, as indeed they did, four years later. Martin remained there until he was in his late teens, and his experience of Hong Kong and the mainland proved crucial to his subsequent career as a writer of books and screenplays, many of them set in the Far East or other exotic locales… It is a vivid recreation of a lost time and place, and a quite unsparingly candid portrait of a marriage in disarray. There is a great deal of dialogue in it, leaving the reader to wonder how much is accurately recollected and how much is invented, but this doesn’t really matter. For one thing, memoir is as much a creative art as fiction — at least in the hands of gifted, imaginative writers — and for another, Golden Boy rings true from first page to last

Denver Post:

A nearly golden childhood… The inquisitive son of a Royal Navy civil servant, he gained entrance everywhere in his explorations, gladly welcomed by all Chinese due simply to his golden hair, which none could resist touching as an emblem of good fortune… Adding to this appealing memoir’s liveliness is Booth’s ability to vividly capture events, objects and moments… The one tarnish on this golden idyll was his parents‘ fractious relationship…

The Guardian (in einer Liste der zehn besten Hongkong-Bücher):

Full of colour and incident, a childhood memoir that is also a history of Hong Kong in the 20th century.

The Telegraph, David Rennie:

Booth, admitting he came to hate his father, painstakingly builds a case against him. He recalls episodes of paternal racism, insecurity and venom, capped off with groundless, spiteful beatings. He devotes equal effort to making us admire his mother – a remarkable woman… Eventually, the endless marital conflict makes for uncomfortable reading, like glimpsing someone else’s quarrels through an open door. Booth is on surer ground with his memories of Hong Kong in the 1950s, when old China was still to be glimpsed, if you cared to look. His descriptive writing is highly evocative: an artless accumulation of detail that is harder to pull off than it looks. Booth makes the reader feel it was a magical time to be in Hong Kong.

The Telegraph, Mark Sanderson:

It has such pace and power… above all, a celebration of an enviable start in life… The portrait of his parents – his mother, open-minded and outgoing; his father, a handsome bully and a bigot – is particularly fine. There are some great comic moments too. If the endpapers had been maps this would have been a perfect book.

Asian Reviews of Books:

Gweilo is really a combined social history, autobiography, hagiography (with regard to his mother) and character assassination (his father)… Whilst many of Booth’s childhood adventures are very obviously apocryphal, it would be churlish to pick holes in a story that artfully captures the thoughts and experiences of a new arrival navigating the hazards of a foreign country and culture, while also tackling the difficulties of growing up in an unhappy home.

Sometimes very novelistic for a memoir, is full of color and anecdote, wit and originality… That the colony and its culture pique the little boy’s interest makes this book a very engrossing read… His mother, who puts herself at equal level to the locals and her servants, without ever condescending, imparts a very positive lesson to him in commanding respect… Most of the landscapes that Booth depicts in the book still remain today so it will make a great travel companion.

Sam Smith:

The prose such that we straightaway know that we are in safe hands… Aside from Martin’s powers of recollection what shines through this memoir is Martin’s love of humanity, his delight in people, in the tales they have to tell. Also his love of the place. The initial cultural misunderstandings had me giggling… The family dynamic however comes across as more than a little skewed. Martin adored his spirited and unprejudiced mother, while his contempt for his Pooter-like father grows page by page… For anyone interested in China Gweilo has to be essential reading. For anyone else Gweilo is worth getting hold of for its life-affirming outlook. 4,12 von 5 Sternen (748 Stimmen, Juni 2015)

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