Buchkritik: India: A Portrait, von Patrick French (2011) – 7 Sterne

Auf 440 engbedruckten Seiten, inklusive Fußnoten und Stichwortverzeichnis, berichtet Patrick French über Indien seit 1947 unter drei Hauptüberschriften: Politik, Wirtschaft, Gesellschaft. Veröffentlicht 2011, entstanden die meisten Buchteile 2009 oder früher.

Fazit:

French liefert einen interessanten Einblick in das komplexe Gebilde Indien seit der Unabhängigkeit und schreibt dabei meist flüssig. Die Themen wirken jedoch zusammengewürfelt – eher wie eine Kette von Reportagen, Geschichtsabrissen und Leitartikeln, nicht wie ein schlüssiges Buch.

Die Aufteilung in Politik, Wirtschaft und Gesellschaft erscheint nachträglich übergestülpt und wird dem Inhalt nicht gerecht. French ergänzt gleichwohl die exzellenten Indien-Bücher von V.S. Naipaul, William Dalrymple und Aravind Adiga (der Frenchs Buch auch rezensierte, s.u.); die Qualität dieser Autoren erreicht French jedoch nicht ganz. Parallelen bei den politischen Berichten gibt es auch zwischen French und Mark Tullys India, The Road Ahead.

French portraitiert Indien nicht nach Regionen. Die meisten seiner Geschichten siedeln in Uttar Pradesh und Delhi, einige in Tamil Nadu und Karnataka. Mumbai oder Kerala erscheinen selten, Rajasthan, Orissa oder Gujarat gar nicht. Auch Umwelt oder Künste behandelt French nicht. Hinduismus und Islam spielen wichtige Rollen im Buch, Christen fehlen.

Bizarre Details:

French mischt allgemeine Schilderungen mit persönlichen Erlebnissen, schildert Geschichtliches ebenso wie Erlebnisse im indischen Wahlkampf, mit Freude an bizarren Details. French, verheiratet mit der indischen Cheflektorin Meru Gokhale (Tochter der Autorin Namita Gokhale), hat viel Zugang zu hohen Politikern (sein Buch über den indischen Weg in die Unabhängigkeit, Death or Liberty, erschien 1997).

Gelegentlich klingt French zu salopp oder verächtlich. Mitunter verwendet er Wörter wie „lately“ oder „recent“, aus denen der gemeinte Zeitabschnitt nicht deutlich hervorgeht. Ähnlich wie in seiner exzellenten Naipaul-Biographie ist French durchgängig gut lesbar, mitunter fesselnd.

Die Fußnoten erscheinen auf 22 Seiten am Buchende. Meist sind es reine Quellenhinweise, gelegentlich aber interessante weiterführende Anmerkungen, die in den Lauftext gehören.

Vom Mahatma bis Narendra Modi:

Im ersten Teil – Politik – schildert French zunächst die regierenden Familien seit der Unabhängigkeit, von Nehru über Indira bis zu Rajiv und Sonia Gandhi. Der Wahlsieger von 2014, Narendra Modi, erscheint gelegentlich als vielversprechender Aufsteiger, seine Organisationen BJP und RSS bespricht French ausführlich; den 2014 abgetretenen Manmohan Singh lernen wir ausführlicher kennen.

Im Politik-Abschnitt analysiert French auch, welche Politiker durch Familienbeziehungen in die Lokh Sabha, das indische Unterhaus, gelangten. Das Ergebnis – untermauert durch Prozentzahlen, Balkengrafiken und Fallbeispiele – erschüttert.

Der Wirtschaftsteil beginnt mit den Finanzbeziehungen zwischen England und Indien 1947 und einer überraschenden Nebenrolle für John Maynard Keynes. Ausführlich beschreibt French die bizarrende, lähmende Planwirtschaft der 60er bis 80er Jahre und die Erfolgsgeschichte eines kleinen tamilischen Seifenproduzenten.

Naxalites und Silicon Valley:

Dann redet French über Naxalites und Maoisten, portraitiert den superreichen Industriellen Sunil Mittal, schildert Weinanbau in Nordmaharashtra und moderne Sklaverei; Mumbai selbst kommt im Wirtschaftsteil kaum vor. French vermeidet das Modethema Call Center, bringt aber andere Trendthemen: eine Reportage über Dabbawallas in Mumbai (die Lunchbox-Auslieferer, die auch im Film Lunchbox erscheinen) und ein Inder in Diensten von Yahoo im Silicon Valley.

Obwohl French den Tycoon Sunil Mittal persönlich trifft, klingen die entsprechenden Seiten wie ein blasser Lexikoneintrag – überhaupt reißen die Reportageseiten nicht mit. Etwas lebendiger erscheint immerhin die Begegnung mit einem Arbeiter, der 21 Monate in Stahlketten geschweißt war.

Religiöse Schwerpunkte:

Im Wirtschaftsteil noch deutlicher als im Politik-Abschnitt zuvor mischt French unterschiedliche Themen etwas willkürlich – man hat den Eindruck, dass er Zufallserkenntnisse und schon für Zeitschriften Recherchiertes im großen Stil unterbringen will.

Der Gesellschaftsteil beginnt mit dem Kastenwesen – einzelne Betroffene, unter ihnen Dr. Ambedkar, und indische Wissenschaftler, die dem indischen Gen nachsteigen. Es folgen haarsträubendes Polizei-Fehlverhalten (Opfer ist Frenchs Zahnarzt, Nebenfigur ein Onkel seiner Frau), Pakistans Weg zu einer stärker religiös geprägten Regierung, die Rolle der Muslime in Indien.

Pankaj Mishras Kritik:

Mehrere Rezensenten erwähnen Pankaj Mishras French-Verriss in OutlookIndia:

Patrick French’s armchair exercise parrots the rosy Western view of India, shunning rigour and ignoring depth for shallow deftness. His ‚portrait‘ is a catalogue of absences… There are some vivid descriptions and interesting encounters… flits distractingly between journalism, history, analysis, stern generalisations (“Hindus have no concept of compassion”) and bold prophecy (India “may be the world’s default setting for the future”)… The quiet catastrophe in rural areas – the collapse of water tables, spiralling debt, the poisoning of cultivable land, and tens of thousands of farmer suicides – is absent

French antwortete darauf vehement an gleicher Stelle. Mishra veröffentlichte eine weitere Rezension hier.

Weitere Rezensionen:

Es gibt einen vagen Konsens, dass Frenchs Naipaul-Biographie The World Is What It Is sein hier besprochenes Indien-Buch übertrifft; auch Naipauls eigenes drittes Indien-Buch, A Million Mutinies Now, wird oft über Frenchs Indien-Buch gestellt. Ich teile diese Meinungen.

HansBlog.de:

French liefert einen interessanten Einblick in das komplexe Gebilde Indien seit der Unabhängigkeit und schreibt dabei meist flüssig. Die Themen wirken jedoch zusammengewürfelt – eher wie eine Kette von Reportagen, Geschichtsabrissen und Leitartikeln, nicht wie ein schlüssiges Buch.

The Economist:

In distinct sections on politics, the economy and society, he typically gives some essential history, and then a rich colouring of contemporary characters and events, many of them sharply observed at first hand. The book is crammed with elegant portraits of important Indians, brilliant Indians, wretched Indians, and hilarious Indians… But this can also get a mite tedious. Amid his myriad observations, Mr French offers little in the way of fresh analysis, and some that is too thin.

Tehelka:

The writing is superb. Yet one feels like a tired, satiated tourist replete with anecdotes he can dine out on, happy he has acquired a new ‘literacy’ of India

The Guardian, Priyamvada Gopal:

Intimacy with ordinary Indian lives rarely surfaces… French illuminates no unlit corners and tells no untold stories… Of a land whose citizens top both global rich lists and malnutrition tables – and the relation between them – this book tells us little.

Ebenfalls im Guardian, hält Aravind Adiga Naipauls Indien-Buch A Million Mutinies Now und Edward Luces In Spite of the Gods für besser:

French is at his best in the opening pages, which describe India’s painful separation from Pakistan in 1947. He gives us vivid sketches of the peculiar, gifted men and women of the Gandhi-Nehru dynasty… French’s prose style, which came so close to perfection in his Naipaul biography, has become over-ripe here, and we sometimes run into disasters such as: „At the core of Keynes’s bisexual, liquid mind was an…“ His portraits of Indian businessmen and politicians move sluggishly because he stuffs them with irrelevant details about food and clothing… French never gets much beyond the glib assertion in his preface that the new, cool India is the „world’s default setting for the future“… this is the main problem with the book: if there is some crisp writing in it, there is not a scintilla of original thinking.

BBC Blog:

Splendid…

DNA India:

Combines conventional historical narrative with the trained eye and anecdotal tale-telling of a traveller…

The Telegraph (Kolkata):

French’s book is best read not from beginning to end but by darting around, picking a section here or a section there… for he has stitched together a series of snapshots…. I found myself less engaged by French’s take on politics than in his conversations with Delhi gigolos (Rs 2.5 lakhs for two hours for the best models) and his sharply observed vignettes of Indian life — “an old man takes his belly for a walk in a park, tailed by a phone carrying attendant”… one glaring omission is that he has refrained from writing about marrying into India. After all, the cover claims the book is: “An intimate portrait of 1.2 billion people”. He laughs when I ask about this: “That’s for another day…in the distant future.”

The Indian Express:

Worth reading, and worth recommending. Often asked for the „one book“ on India, I plump for Sunil Khilnani’s The Idea of India, or, so desperate is our non-fiction, for A Suitable Boy. French has made me reconsider. Its immediacy gives it much of its power, less a portrait and more an enormous photograph. It might not age well, as India changes furiously, but for now, it is more than enough.

Business Standard:

There is no denying it makes fascinating reading. Or that readers have much to learn much from its pages… the book is based on a number of articles written over the years. As a result, one chapter doesn’t flow into another. Each is a book in itself… delightful sense of humour… a delightful storyteller… Who wants meaning when the telling is so gripping?

SF Gate:

Combines deep research about the country’s history with a series of vignettes culled from French’s street-level reporting. Taken together, his reading of seminal texts and his interviews with politicians, pimps, businessmen, laborers, farmers, scholars and people from all levels of India’s caste system result in a fittingly vigorous and colorful book

New Republic:

Received a number of hostile notices in the Indian press. As in the case of Slumdog Millionaire, many of the reviews seem concerned with the ways in which India is being interpreted… Pankaj Mishra, the first-rate novelist and essayist, has slammed French in two separate reviews [siehe oben], accusing him of ignoring India’s agricultural sector, minimizing the country’s widespread poverty, and making excuses for a new collection of oligarchs who seem completely uninterested in the welfare of the populace… Even when French is not consciously romanticizing India, he cannot help but view it as larger-than-life, which is another form of mythmaking… French is a fine stylist and an excellent reporter, with an eye for the telling detail… French shifts skillfully between the micro and the macro, between descriptions of the individual and accounts of historical or political events

Los Angeles Times:

French relies on sketches of individuals to carry his arguments about how India has arrived where it is today. These sketches are always swift and vivid, if sometimes familiar… he sometimes seems blandly hopeful about what the future might hold

The New York Review of Books:

Less an explorer than a tour guide, this Englishman has a collection of notebooks, anecdotes, insights, and clippings that he has gathered in the twenty-five years he has been visiting India

Kirkus Reviews:

A rollicking, ambitious journey through Indian history and mores… A perfectly chaotic encapsulation of Indian government, economy and social life

Christian Science Monitor:

Instead of „Eat, Pray, Love,“ this is more like „Analyze, Interpret, Understand,“ with a wonky British scribbler replacing Julia Roberts in the title role…

New York Times:

A work of parched, dispassionate sociology, “India” feels longer than its 398 pages… he thinly scatters what ideas he has on arid ground. This is not a book to set one’s antennae atwitter… Mr. French has clearly spent a good deal of time in India, across several decades. But he does not explain, in any real way, what drew him toward it. If he loves or even likes this place, that ardor is hard to spot. His book is not soulful. It does not draw significantly on the country’s bountiful literature, cinema, music or art… the information he gathers throughout tends not to cohere and climb toward light.

The Telegraph:

A disjointed, incoherently structured, sloppy and unsatisfying book that bears the hallmarks of another rush job… There is little sign that the book has been edited beyond a quick spellcheck…. The book seems to have been jerry-built around articles that French has written over the years, combined with a dozen or so interviews carried out in 2009…


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